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La pregunta de Burnley: ¿todo va según lo planeado en el “escaño más ganable” del Partido Laborista?

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ohA primera vista, Burnley debería ser una de las contiendas más aburridas de las elecciones generales. El partido de Keir Starmer navega hacia la victoria en la ciudad de Lancashire descrita como el escaño con más posibilidades de ganar para los laboristas, según las encuestas.

Uno pronóstico le ha dado al Partido Laborista un 94% de posibilidades de ganar. Otro predice un Mayoría al estilo de 1997, reemplazando otro ladrillo en su pared roja. Sobre esta base, Antony Higginbotham, el primer diputado conservador de Burnley en un siglo, bien podría tirar los folletos a la basura e ir directamente a la oficina de empleo.

Antony Higginbotham, quien cube que cree que todavía tiene “una oportunidad decente”. Fotografía: Christopher Thomond/The Guardian

Y, sin embargo, una serie de factores confusos –que van desde los Peninos hasta Palestina– hacen que el camino del Partido Laborista hacia la victoria sea mucho menos sencillo de lo que sugieren las encuestas.

Un momento potencialmente significativo en la batalla por Burnley tuvo lugar detrás de un velo de intriga el jueves por la noche. Fue una reunión de los líderes de la comunidad musulmana de la ciudad para elegir al candidato que respaldarán para las elecciones generales. ¿El premio? Hasta 11.000 votos que en su mayoría habrían ido a parar al Partido Laborista.

Sólo uno de los ocho posibles diputados fue invitado: Gordon Birtwistle, el paternal demócrata liberal de 80 años. Birtwistle, un conocido y veterano concejal que representó a Burnley durante cinco años en el parlamento hasta 2015, se dirigió a una sala de unas 300 personas antes de ganar formalmente el respaldo del grupo.

Gordon Birtwistle, diputado de Burnley de 2010 a 2015. Fotografía: Christopher Thomond/The Guardian

El forastero 50/1 ahora cree que puede ganar. “Creo que puedo”, dijo mientras tomaba un té en el Mooch Café87 en la ciudad comercial de Padiham, a cinco kilómetros al oeste de Burnley. “Los laboristas creen que ya lo tienen claro, creen que lo han conseguido. Espero que sigan pensando que lo han logrado”.

Tarjeta de Burnley

Como en otras partes de Inglaterra, el Partido Laborista ha perdido apoyo en Burnley por su postura sobre la guerra entre Israel y Gaza. En noviembre, la mitad del gobernante Partido Laborista de la ciudad –incluido su líder, Afrasiab Anwar– dimitió en protesta por la negativa de Starmer a respaldar un alto el fuego inmediato.

Las 11 deserciones arrojaron a los laboristas nuevamente a la oposición al consejo y representaron la mayor proporción de renuncias por Gaza en cualquier lugar de Inglaterra, según Mike Makin-Waite, autor de On Burnley Street, un libro sobre la turbulenta historia de la ciudad.

Anwar dijo que la fuerza del sentimiento antilaborista en la comunidad musulmana posiblemente sea más fuerte ahora que hace ocho meses. “Es como si dentro del partido nos dieran por sentado… y eso es completamente inmoral”.

Después de las oraciones de la hora del almuerzo en Shah Jalal Masjid, que atiende a los musulmanes de ascendencia bangladesí de la ciudad, los fieles plantearon una serie de cuestiones (el Servicio Nacional de Salud, los baches, la delincuencia), pero sobre todo el conflicto de Oriente Medio.

“En este momento, en estas elecciones actuales, Gaza tendrá un gran precedente en cuanto a cómo votarán los musulmanes, y no sólo los musulmanes”, dijo Mohammed Ali, de 47 años, quien dijo que había cancelado su afiliación laborista, convirtiéndolo en uno de los alrededor de 70 miembros locales que salir sobre Gaza. “Hay problemas como carreteras y hospitales, pero Gaza es la prioridad”.

La última vez que Burnley eligió a un diputado conservador fue en 1910, unos meses antes de la muerte del tatarabuelo del rey Carlos, el rey Eduardo VII, cuando la ciudad estaba en el centro del mundo del algodón.

Un hombre sale de Shah Jalal Masjid después de las oraciones de la hora del almuerzo. Fotografía: Christopher Thomond/The Guardian

Los molinos victorianos que primero trajeron crecimiento a la ciudad están ahora construyendo su futuro: Newtown Mill se está convirtiendo en un campus ampliado para la Universidad de Central Lancashire, mientras que otro se convertirá en residencias de alojamiento. El lema del consejo cube: “De ciudad industrial a ciudad universitaria”.

Lejos del discurso de advertising and marketing, Burnley enfrenta desafíos crónicos. Es el octavo más desfavorecido área del consejo en Inglaterra, con una tasa de desempleo que casi duplica el promedio nacional. Los médicos de cabecera están cediendo ante la presión de atender a casi 2.000 pacientes cada uno, una de las proporciones más altas del norte de Inglaterra. Casi todo el mundo en Burnley tiene una historia de terror sobre el departamento de accidentes y emergencias del hospital Royal Blackburn, que ha estado abrumado por pacientes desde que el A&E de Burnley cerró en 2007.

Se han logrado grandes avances para abordar los problemas que alimentaron los disturbios que asolaron partes de Burnley en 2001. Parece sorprendente que hace sólo 11 años, el partido de extrema derecha Nacional Británico de Nick Griffin fuera el segundo grupo más grande en el ayuntamiento después de ganar su primera sede en el consejo inglés, en Burnley, en 2002. El BNP mantuvo una presencia ininterrumpida en el consejo hasta 2012.

El pub Duke of York en la concurrida Colne Street estuvo en el centro de esos disturbios hace 23 años. Fue bombardeado con bombas incendiarias y se convirtió en el punto focal de batallas campales entre pandillas blancas y asiáticas, que estallaron a través de los Peninos hasta Oldham y Bradford. Hoy en día, el edificio protegido de Grado II ha sido renovado para convertirlo en apartamentos modernos, dirigidos a estudiantes universitarios y trabajadores de la marca de moda rápida Boohoo, el mayor empleador del sector privado de Burnley. Una bandera palestina cuelga de la ventana del piso de enfrente.

Ayuntamiento de Burnley. Fotografía: Christopher Thomond/The Guardian

Jess Shaw, de 30 años, se mudó el año pasado a su departamento de dos habitaciones por £650 al mes y abrazó la historia del edificio. Sintió que la política nacional había olvidado a Burnley. La estudiante de diseño gráfico, que se describe a sí misma como “corbynita y muy de izquierda”, dijo que dejaría de lado algunas de sus opiniones sobre el Partido Laborista de Starmer y votaría para expulsar a los conservadores.

Cuatro millas al oeste, en la ciudad comercial semirrural de Padiham, había una desilusión related con los principales partidos políticos. “Probablemente no quiera votar por nadie, pero es importante ejercer su derecho”, dijo Sue O'Rourke, de 56 años, propietaria de las floristerías SoFloral.

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“Tenemos un líder conservador que está completamente desconectado del público en basic. ¿Cómo puede contemplar lo que es no poder pagarse a fin de mes con el salario que tiene? Y tenemos un líder laborista que está totalmente en contra de lo que defiende el otro”.

Sue O'Rourke, de los floristas SoFloral en Padiham. Fotografía: Christopher Thomond/The Guardian

Shaun McLaney, de 35 años, propietario de Little Card Store, dijo que normalmente period un votante laborista, pero que había respaldado a los conservadores en 2017 por razones que no recordaba. Esta vez sólo estaba seguro de una cosa: “Definitivamente no votaré a los conservadores, a nadie más que a los conservadores.

“Así es como han estado manejando todo durante los últimos 14 años. Y ahora quieren otros cinco años para corregirlo”.

En el Hapton Inn, un pub rural en un pueblo rural de tendencia conservadora, la apatía period tan fuerte como los vasos de “benny and sizzling”, un manjar native compuesto por el licor francés Bénédictine y agua caliente.

Shaun McLaney en su Little Card Store. Fotografía: Christopher Thomond/The Guardian

“Pongo a todos los políticos en el mismo barco”, dijo el chef y propietario Lee Wright, mientras servía comidas y solucionaba el cuestionario semanal del pub. “Todos son tan malos como los demás y no le están haciendo ningún favor al país. Se están burlando del pueblo”.

A cuatro millas de distancia, en las apretadas terrazas de Burnley Wooden, William Harbour, de 58 años, usó su negativa a votar como una insignia de honor. “El país está patas arriba ahora, pero no va a cambiar; ha ido demasiado lejos”, afirmó.

Cuando el candidato laborista, Oliver Ryan, llamó a su puerta la semana pasada, el hombre de 29 años le dijo a Harbour que period una carrera de dos caballos entre los laboristas y los conservadores, y le preguntó a quién apoyaría. “Farage”, fue la respuesta.

El candidato laborista Oliver Ryan hablando con William Harbour. Fotografía: Christopher Thomond/The Guardian

Starmer ha visitado Burnley tres veces desde que Ryan, un concejal de la cercana Tameside, en el Gran Manchester, fue seleccionado como su candidato hace dos años. Con una de las mayorías más estrechas del Reino Unido (los conservadores tenían una ventaja de solo 1.352 votos en 2019), el escaño debería estar ahí para ser tomado.

Sin embargo, Higginbotham parece seguir siendo standard entre quienes lo eligieron hace cinco años. No da la impresión de ser una figura pesimista que está a punto de perder su trabajo, despedir a un Encuesta de YouGov eso redujo su porcentaje de votos a la mitad. “No creo que sea tan malo como eso”, dijo.

Además de la cuestión de Gaza, las elecciones –que sitúan al Partido Laborista en camino a una victoria aplastante histórica– no cuenta por los cambios de límites que llevaron a dos distritos vecinos, donde la mitad de la población se identifica como musulmana, al distrito electoral por primera vez. Tampoco había tenido en cuenta el sorprendente aumento del apoyo a los demócratas liberales.

Mapa

Higginbotham dijo que “no ve cómo” el Partido Laborista podría ganar si pierde hasta 11.000 votos frente a los demócratas liberales, “a menos que hayan construido esta enorme coalición electoral”. “Realmente creo que tengo una buena oportunidad de ganar”, dijo.

Mientras tanto, Ryan cree que el principal desafío del Partido Laborista es evitar la complacencia. El partido estaba recuperando a los votantes del Brexit que respaldaron a los conservadores en 2019, dijo. En Gaza, la respuesta había sido “silenciosamente tranquilizadora”, dijo. “El mayor problema será la complacencia y que la gente piense que lo hemos logrado”.

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