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“Es insoportable”: en las ciudades cada vez más calurosas de EE. UU., el aire acondicionado ya no es suficiente

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Gloria Gellot, de 79 años, se sienta cuidadosamente en una silla de la cocina frente a su único aparato de aire acondicionado y se masajea las rodillas. Ha colgado una sábana en la puerta para mantener el aire fresco en la cocina y ha puesto persianas para mantener el sol (que ya ardía en mayo) fuera de su apartamento del segundo piso en Nueva Orleans. Su casa resultó gravemente dañada por el huracán Ida en 2021 y el calor se filtra a través de las paredes destrozadas.

“Todo el calor está aquí arriba”, cube. “No tengo que salir al sol. Me bronceo por dentro”.

El sofocante apartamento de Gellot no sólo es incómodo; es peligroso. El calor extremo estaba relacionado con algunos 11.000 muertes y 120.000 visitas a urgencias el año pasado. Las lesiones por calor no ocurren sólo en campos bañados por el sol: las personas mayores como Gellot, que viven solas y no pueden escapar de unidades sofocantes y mal aisladas como la de Gellot, se encuentran entre las que corren mayor riesgo.

La sabiduría convencional y las políticas públicas han operado durante mucho tiempo bajo el supuesto de que, no importa cuán intenso sea el calor, el aire acondicionado será suficiente para mantener a las personas seguras. Pero los últimos años de temperaturas récord están derribando ese mito.

“El ambiente del hogar puede ser en realidad un riesgo sustancial en sí mismo”, dijo Jaime Madrigano, investigador de salud pública de la Universidad Johns Hopkins. “Encontramos, durante eventos de calor extremo, que mueren más personas en sus hogares que en otro tipo de lugares. No van a llegar al hospital”.

Las casas azotadas por las tormentas como la de Gellot carecen de un aislamiento adecuado. Las redes eléctricas tropiezan y fallan durante períodos de alta demanda. Y muchos sistemas de refrigeración simplemente no son lo suficientemente potentes para hacer frente al empeoramiento del calor. Algunos expertos han comenzado a advertir sobre la amenaza inminente de un “calor katrina” – un evento de calor con víctimas masivas. A estudio publicado El año pasado, que modeló apagones relacionados con olas de calor en diferentes ciudades, mostró que un apagón de dos días en Phoenix podría provocar la muerte de más de 12.000 personas.

El verano pasado, Madrigano dirigió un equipo de investigadores que colocaron sensores de temperatura en las habitaciones de 70 voluntarios en el vecindario de bajos ingresos de Gellot, mayoritariamente Black Ninth Ward. En medio del verano más caluroso de la historia de Nueva Orleans, “aproximadamente una cuarta parte de nuestra [average] Las mediciones superan los 80F”, dijo. Aproximadamente la mitad de las casas superaron los 80F en algún momento del día.

No existe un estándar único para temperaturas interiores seguras. Sin embargo, con cada grado de aumento de temperatura, los participantes informaron más síntomas de enfermedad por calor: mareos, dolores de cabeza, náuseas, debilidad y fatiga.

“Hace casi más calor adentro que afuera”, informó una participante, quien dijo que todavía recibió una factura de energía de $800. Otro participante describió estar “simplemente abrumado” y tomar duchas para mantenerse fresco. “Puedo ver cómo será en los próximos años”, añadió.

La mayoría de los participantes, como Gellot, tenían aire acondicionado, dijo Madrigano. “A primera vista, eso suena genial”, dijo, pero lo que revela es que el aire acondicionado simplemente ya no es suficiente en ciudades cada vez más calurosas.

Los sistemas de refrigeración no pueden seguir el ritmo

“Los tipos de [cooling] Los sistemas que vendimos hace diez años no pueden mantenerse al día con el clima que tenemos”, dijo Simi Hoque, ingeniero arquitectónico de la Universidad de Drexel que estudia cómo el diseño de edificios contribuye al calor inside.

A medida que aumentan las temperaturas, los acondicionadores de aire, que funcionan aspirando aire inside, comprimiéndolo hasta que esté caliente y luego arrojando ese calor al exterior, deben funcionar. exponencialmente más difícil. Según el científico climático de Texas A&M, Andrew Dessler, mantener una casa estable a 75 °F requiere alrededor de 30% más de potencia cuando las temperaturas exteriores suben de 95F a 98F.

Algunas unidades de aire acondicionado más antiguas simplemente no pueden satisfacer esas demandas. Incluso si pudieran, muchos residentes no pueden permitirse facturas de energía más altas. Los fuertes aumentos de la demanda de energía ponen a prueba las redes eléctricas: en 2021, se desató una ola de calor en el noroeste del Pacífico apagones continuoslo que llevó a al menos 600 muertes.

Muchos edificios –particularmente aquellos en las ciudades más frías del norte de Estados Unidos– simplemente no están diseñados ni adaptados para el nuevo calor, dijo Hoque. Se interesó en la calefacción inside mientras trabajaba en un estudio sobre la calidad del aire en Filadelfia, donde vive.

“Cuando hablamos con los miembros del hogar, [heat was] lo que seguía surgiendo”, dijo. Los participantes le dijeron: “'No podemos estar en nuestras habitaciones de arriba durante el verano a menos que tengamos la unidad de ventana encendida, y solo tenemos una unidad de ventana, por lo que todos duermen en la misma habitación'”, recordó Hoque.

Hoque dijo que hay muchas lagunas en la investigación sobre el calor inside y que utiliza mediciones de bulbo húmedo, que tienen en cuenta tanto la humedad como la temperatura, al evaluar las condiciones interiores.

Calor extremo y líneas rojas

El calor extremo afecta desproporcionadamente a las comunidades de colour.

Las comunidades negras e hispanas, en specific, tienen más probabilidades de vivir en islas de calor urbanas, donde el asfalto atrapa más calor que los vecindarios más verdes y típicamente más ricos. La disparidad es un legado de décadas de línea roja y otras políticas de vivienda racistas. Las personas con mayor riesgo de sufrir calor inside también “tienden a tener menos recursos para poder pagar cosas como aire acondicionado o ventiladores”, dijo Hoque, y estos factores tienen graves implicaciones para la salud pública: en la ciudad de Nueva York, según datos estatales sobre Tras el calor récord del año pasado, los residentes negros tienen el doble de probabilidades de morir de calor que sus homólogos blancos.

Incluso cuando el calor no es mortal, es perjudicial. Desencadenantes de calor dificultad respiratoria, eventos cardiovasculares agudos, trastornos del sueño, deterioro cognitivo; en otras palabras, el calor dificulta la respiración, el sueño y el pensamiento.

“Es insoportable”, dijo Dee Dee Inexperienced, que vive en el barrio Hollygrove de Nueva Orleans, un barrio de bajos ingresos, principalmente negro, bordeado por carreteras. Inexperienced dijo que su aire acondicionado se ha estropeado los últimos tres veranos seguidos. Ella sospecha que se debe a que la unidad está trabajando demasiado.

Raymond Candy, un organizador que vive cerca de Inexperienced, dijo que el calor en el inside aumenta los costos para los hogares de bajos ingresos. “Solías sacar un plátano durante una semana. Ahora todo se estropea en dos o tres días”. Eso, a su vez, requiere más viajes al supermercado y más dinero gastado en alimentos que se estropean en las cocinas calientes, dijo.

Los árboles circundantes mantienen fresca la casa de Candy, pero en otros lugares, el vecindario se vuelve “demasiado caluroso como para siquiera caminar”, dijo. Se ha asociado con vecinos para plantar árboles y presionar a la ciudad para que construya bioalcantarillas, que tienen el beneficio adicional de reducir las inundaciones.

Muchos estadounidenses de bajos ingresos son elegibles para fondos federales de asistencia energética para ayudar a cubrir los costos del aire acondicionado. Y después del calor mortal del verano pasado, los formuladores de políticas de Nueva Orleans promulgaron una nueva ordenanza que exige a los propietarios proporcionar suficiente Aire acondicionado para mantener las habitaciones a 80 F o menos. Pero al programa no se le ha asignado ningún financiamiento, lo que da a los administradores del programa medios limitados para hacer cumplir la ley.

A Hoque le preocupa lo que será necesario para que los responsables políticos se tomen lo suficientemente en serio el riesgo de calor que supone la calefacción inside. “Sólo se hacen cambios cuando ha sucedido algo horrible”, dijo. Para gente como Gellot y sus vecinos, “lo horrible ya está sucediendo”.

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