Astrónomo amateur descubre un satélite de la NASA que llevaba perdido más de 10 años

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Scott Tilley, un astrónomo aficionado que ocupa su tiempo libre para escanear el espacio y ver qué maravillas alcanza a encontrar, estaba hace unas semanas muy tranquilo en su oficina en casa cuando se dispuso a mirar el espacio a través de su telescopio.

Quería buscar el satélite estadounidense ZUMA que se perdió recientemente tras ser transportado al espacio por la empresa SpaceX del genio, inventor y empresario Elon Musk, que está detrás de empresas que seguramente conoces como PayPal y Tesla, entre varias más. Pero bueno, esa es otra historia.

Foto: bharatdefencekavach.com

Scott quería ver si con sus habilidades como buen aficionado a la astronomía que es, lograba encontrar al Zuma. Sin embargo, mientras escaneaba el cielo esa noche no encontró lo que estaba buscando, pero detectó la señal de algo posiblemente incluso mejor: un satélite diferente, una embarcación meteorológica que la NASA había perdido hace más de 10 años.

Este satélite se llama IMAGE (Imager for Magnetopause-to-Aurora Global Exploration) y en el año 2000 fue lanzado al espacio con varias misiones por delante, entre ellas, medir el clima espacial, entender la respuesta global de la magnetósfera a las tormentas solares y recopilar datos meteorológicos espaciales que pudieran afectar a la tecnología. En 2005 se perdió el contacto con el IMAGE, que por cierto está valorado en unos $150 millones de dólares, y la NASA lo estuvo buscando durante dos años sin tener rastros de él, hasta que se dio por vencida, en parte, por falta de fondos y han comentado que no esperaban encontrarlo nunca más. ¿Quién iba a decir que un aficionado sería quién lo encontraría?

Scott Tilley vive en la provincia de Columbia Británica en Canadá y es ingeniero eléctrico de profesión, sin embargo, lleva siendo un devoto explorador espacial, pero con los pies bien puestos en la tierra, desde que tiene 8 años de edad (ahora tiene 47). Prácticamente todas las noches dedica unas buenas horas a mirar el cielo y buscar satélites ocultos en el espacio. Ahora su nombre está dando la vuelta al mundo por el descubrimiento que hizo del IMAGE, por lo que no podría estar más feliz.

¿Cómo se enteró la NASA del descubrimiento del IMAGE?

Foto: thesun.co.uk

En una entrevista Scott platicó sobre la emoción de su descubrimiento y cómo contactó a la NASA: “Por mucho es lo más importante que he descubierto, es algo bastante increíble en mi vida”. Esa noche del descubrimiento durante la cena le contó a su esposa y ella le dijo que diera aviso a la NASA. Él dijo: “Bueno, y ¿cómo hago eso?”, a lo que su esposa respondió: “Si puedes encontrar un satélite en el espacio, seguramente puedes averiguar quién lo construyó”. Entonces Scott publicó en Twitter lo que había encontrado y logró obtener los nombres de algunos científicos que habían trabajado en el proyecto, entonces procedió a contactarlos vía correo electrónico. “Cuando me desperté, mi buzón de entrada estaba lleno de correos electrónicos de personas que trabajaron en el proyecto del satélite IMAGE a principios de la década de 2000”.

La NASA confirmó su descubrimiento a través de datos de identificación recogidos por científicos en el Laboratorio de Física Aplicada Johns Hopkins en Maryland. Ahora están tratando de obtener más información sobre la condición del IMAGE y ver si puede volver a recopilar los datos para los que inicialmente fue enviado.